La NASA pospone el lanzamiento del telescopio Webb a más tardar el 24 de diciembre – Spaceflight Now

Los equipos terrestres del Centro Espacial de Guyana conectan el telescopio espacial James Webb al lanzador Ariane 5 el 11 de diciembre. Crédito: ESA-Manuel Pedoussaut

Los ingenieros han descubierto una fuga de datos intermitente asociada con un equipo de apoyo terrestre después de conectar el telescopio espacial James Webb a su lanzador Ariane 5 durante el fin de semana en la Guayana Francesa. El jefe científico de la NASA dijo el martes que el tan esperado lanzamiento del observatorio se retrasará al menos dos días hasta el 24 de diciembre para explorar el problema.

La misión estaba programada para despegar el 22 de diciembre desde el Centro Espacial de Guyana operado por Europa en Kourou, Guayana Francesa, en la costa noreste de América del Sur. Se produjo un paso final en preparación para la explosión de Webb el sábado, cuando el observatorio fue izado sobre el vehículo de lanzamiento Ariane 5.

Pero un problema técnico obstaculizó el siguiente paso en la campaña de lanzamiento. Se suponía que la cubierta de carga útil Ariane 5 de fabricación suiza se bajaría sobre el observatorio de tres pisos el lunes.

En una breve declaración, la NASA escribió en su sitio web el martes por la noche que el equipo de Webb estaba “trabajando en un problema de comunicaciones entre el observatorio y el sistema del vehículo de lanzamiento”.

Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, dijo el martes que los ingenieros encontraron un “problema de interfaz” con un sistema que se comunicaba con Webb mientras estaba encima de un cohete Ariane 5.

“La forma de pensar es algo así como equipo de apoyo terrestre”, dijo Zurbuchen el martes por la noche en una entrevista con Spaceflight Now. “Esencialmente, los cables de datos están cayendo algunos marcos”.

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Los técnicos dentro del edificio de ensamblaje final del misil Ariane 5 en Kourou han intentado diagnosticar el problema, pero hasta ahora no han podido solucionarlo.

Mañana, iremos allí con equipo de apoyo en tierra y realmente nos aseguraremos de que podamos aclarar dónde está el problema “, dijo Zurbuchen. “Probamos un montón de cosas y no funcionó. Es un cable de 100 metros que va desde la parte superior del cohete hasta la computadora de alguien. En algún lugar (el problema es), esa es nuestra suposición.

“Pero es demasiado pronto para decirlo”, dijo. “Necesitamos ir tras él mañana y usar algún equipo específico … la forma en que funcionan estas cosas, una vez que las encuentras, es fácil”.

Webb es una misión única en una generación con un costo de desarrollo de casi $ 9,7 mil millones, lo que la convierte en la nave espacial científica más cara jamás lanzada. Su telescopio plegable se abrirá más de 21 pies (6,5 metros) una vez en el espacio, lo que convierte a Webb en el observatorio espacial más grande de la historia.

El telescopio espacial James Webb viajará en Ariane 5 dentro de media hora de ascenso al espacio, comenzando un viaje a la órbita operativa del observatorio distante cerca del punto Lagrangiano L2, una ubicación gravitacionalmente neutral cuatro veces más alejada de la Tierra que la Luna.

Después de una serie de despliegues cruciales del escudo solar y la matriz de espejos, Webb comenzará a profundizar más en el universo que cualquier telescopio anterior, explorando las primeras galaxias y estrellas que se formaron después del Big Bang hace más de 13 mil millones de años.

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El telescopio espacial James Webb se levantó sobre la plataforma de lanzamiento Ariane 5 el 11 de diciembre. Crédito: ESA-Manuel Pedoussaut

Zurbuchen dijo que los equipos terrestres encontraron problemas similares en la interfaz de comunicaciones durante los preparativos para el reciente lanzamiento de dos pequeñas misiones de la NASA, el experimento de desviación de asteroides DART y la misión de astronomía de rayos X IXPE. Estas dos misiones fueron una ganga en comparación con Webb, a un costo de $ 330 millones y $ 214 millones, respectivamente.

Estos experimentos muestran que las vulnerabilidades técnicas durante el proceso de lanzamiento no son inusuales. Los directores decidieron seguir adelante con estos lanzamientos, sin incidentes.

“Pero si es Webb, lo averiguaremos. No vamos a dejar que nada se sostenga. Por esa razón, podemos simplemente envolver (Webb dentro del deslizamiento de carga útil) el viernes, y eso básicamente lleva el lanzamiento a al menos 24 . “

Zurbuchen advirtió que la nueva fecha de lanzamiento del 24 de diciembre es preliminar, pero la NASA quería anunciar el nuevo calendario tentativo antes de que los equipos completaran la resolución de problemas. La NASA dijo que proporcionará más información sobre la fecha de lanzamiento de Webb a más tardar el viernes.

“Muchas personas tienen sus horarios de vacaciones relacionados con lo que está sucediendo con Webb”, dijo Zurbuchen.

Los funcionarios esperan lanzar la misión Webb el 24 de diciembre, pero la NASA y la Agencia Espacial Europea acordaron realizar un intento de lanzamiento de Webb el día de Navidad, si es necesario, a la espera del acuerdo final de CNES, la agencia espacial francesa, según Zurbuchen. El campo de lanzamiento en el Centro Espacial de Guyana está gestionado por el Centro Nacional Francés de Estudios Espaciales.

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Thierry Wilmart, gerente de misión de Arianespace para el lanzamiento de Webb, dijo la semana pasada que los equipos de misiles también pueden intentar lanzar el 25 de diciembre, si es necesario. Arianespace es el proveedor francés de servicios de lanzamiento comercial para las misiones Ariane 5.

El telescopio Webb tiene ventanas de lanzamiento diarias de media hora, todas abiertas alrededor de las 7:20 a.m. EDT (1220 GMT; 9:20 a.m. KST), hasta el 6 de enero.

Si la misión aún está en la Tierra, el lanzamiento tendrá que esperar hasta aproximadamente el 13 de enero para evitar la posibilidad de que Webb pase cerca de la Luna en su camino hacia el punto L2 Lagrange a un millón de millas de la Tierra. La gravedad lunar puede doblar la trayectoria de la nave espacial, lo que requiere que se queme más combustible durante el vuelo.

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